USA : Le maïs n'a jamais été aussi cher à la Bourse de Chicago

Les prix du maïs ont battu leurs records jeudi à la Bourse des matières premières de Chicago, l'offre peinant à répondre à une demande qui ne cesse de progresser, une tendance qui s'accentue avec le développement des biocarburants.

Le boisseau de maïs (environ 25 kg) pour livraison en mai a atteint 7,72 dollars (5,36 euros) sur le Chicago Board of Trade, du jamais vu. A plus de 300 dollars la tonne (208 euros), le prix de cette céréale utilisée pour l'alimentation humaine et animale ainsi que pour la production de biocarburants, a dépassé son dernier pic de juillet 2008, période des « émeutes de la faim », lorsque des manifestations contre la hausse des prix de l'alimentation avaient dégénéré dans plusieurs pays.

Les cours, qui ont plus que doublé par rapport à la même période de l'an dernier, s'envolent depuis le 31 mars, date de la publication d'un rapport du ministère américain de l'Agriculture, qui a mis en relief des stocks extrêmement limités dans le pays, premier exportateur mondial.

« Les stocks américains sont dangereusement bas, la demande reste soutenue et les importations chinoises devraient augmenter », ont résumé les analystes de Barclays Capital.

Les États-Unis ont enregistré une récolte décevante l'an dernier, au moment où la demande de matières premières montait avec la reprise de l'économie mondiale. Dans le même temps, la sécheresse l'été dernier en Russie a privé la planète d'une source importante d'approvisionnement en blé, renforçant la consommation de maïs.

La hausse des cours du pétrole alimente en outre celle des prix du maïs: 40% de la production américaine de maïs est engloutie par la production d'éthanol, un bio-carburant contenu dans l'essence vendue dans les stations-services américaines. Avec l'envolée récente des cours du brut, sur fond de troubles dans le monde arabe, l'éthanol, même plus cher, reste compétitif pour être utilisé dans l'essence.

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